Cancro: Factos e Sintomas

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O cancro é uma classe de doenças caracterizadas pelo crescimento celular fora de controle. Existem mais de 100 tipos diferentes de cancro, e cada um é classificado pelo tipo de célula que é inicialmente afetada.

O cancro prejudica o corpo quando as células danificadas se dividem incontrolavelmente para formar grumos ou massas de tecido chamados tumores (exceto no caso de leucemia onde o cancro proíbe a função normal do sangue por divisão celular anormal na corrente sanguínea). 

Os tumores podem crescer e interferir com o aparelho digestivo, nervoso e circulatório, podendo libertar hormonas que alteram a função do corpo. Os tumores que ficam no mesmo local e demonstram um crescimento limitado são geralmente considerados como benignos.

Os tumores mais perigosos, ou malignos, formam-se quando duas coisas acontecem: uma célula cancerosa consegue mover-se por todo o corpo usando os sistemas de sangue ou linfa, destruindo o tecido saudável num processo chamado de invasão; ou a célula consegue dividir-se e crescer, fazendo novos vasos sanguíneos para alimentar-se num processo chamado de angiogénese.

Quando um tumor se espalha com sucesso para outras partes do corpo e cresce, invade e destrói outros tecidos saudáveis, é chamado de metástase. A mortalidade por cancro deve-se principalmente a tumores metastáticos. Apenas 10% das mortes por cancro são causadas por tumores primários (sem metástases).

Os médicos e pesquisadores que se especializam no estudo, diagnóstico, tratamento e prevenção do cancro são chamados de oncologistas. O cancro é o resultado final de células que crescem descontroladamente e não morrem. As células normais do corpo seguem um caminho ordenado de crescimento, divisão e morte. 

A morte celular programada é chamada a apoptose e, quando este processo se quebra, o cancro começa a formar-se. Ao contrário das células normais, as células cancerosas não experimentam a morte programática e, ao invés, continuam a crescer e a dividir-se. Isto leva a uma massa de células anormais, que cresce fora de controlo.



As células podem experimentar um crescimento descontrolado se houver danos ou mutações de ADN, e, por conseguinte, danos nos genes envolvidos na divisão celular. Quatro principais tipos de genes são responsáveis ​​pelo processo de divisão celular: oncogenes dizem quando as células se dividem, genes supressores de tumor dizem quando as células não se dividem, genes suicidas controlam a apoptose e dizem à célula para matar-se, se algo der errado, e genes de reparo do ADN instruem uma célula para reparar o ADN danificado.

O cancro ocorre quando as mutações genéticas de uma célula tornam a célula incapaz de corrigir danos ao ADN, sendo incapaz de cometer suicídio. Do mesmo modo, o cancro é um resultado de mutações que inibem a função de oncogenes e genes supressores de tumor, que conduzem ao crescimento celular incontrolável.

Os carcinógenos são uma classe de substâncias que são diretamente responsáveis ​​por danificar o ADN, promovendo ou auxiliando o cancro. O tabaco, o amianto, arsénico, radiação, tais como raios gama e raios-x, o sol, compostos em gases de escape de automóveis são exemplos de agentes cancerígenos.

O cancro pode também ser o resultado de uma predisposição genética, que é herdada de membros da família. É possível nascer com certas mutações genéticas ou uma falha num gene que faz com que uma pessoa seja estatisticamente mais propensa a desenvolver cancro na vida adulta.

À medida que envelhecemos, há um aumento no número de possíveis mutações que causam cancro no nosso ADN. Isso faz com que a idade seja um importante fator de risco para o cancro. Vários vírus também têm sido associadas ao cancro, tais como o vírus do papiloma humano, hepatite B e C (causas de cancro do fígado) e vírus Epstein-Barr (a causa de alguns tipos de cancro na infância).

O vírus da imunodeficiência humana (VIH) - e qualquer outra coisa que suprime ou enfraquece o sistema imunológico - inibe a capacidade do organismo de combater infecções e aumenta a chance de desenvolver cancro.

Os sintomas do cancro são bastante variadas e dependem de onde o cancro está localizado, onde se espalhou, e quão grande é o tumor. Alguns tipos de cancro podem ser sentidos ou vistos através da pele - um nódulo na mama pode ser um indicador de cancro nesse local. O cancro da pele (melanoma) é frequentemente observado por uma alteração numa verruga ou sinal na pele.

Outros tipos de cancro apresentam sintomas que são menos fisicamente aparentes. Alguns tumores cerebrais tendem a apresentar sintomas no início da doença, pois afetam funções cognitivas importantes. Cancros no pâncreas são geralmente demasiado pequenos para provocar sintomas até que causam dor, empurrando nervos próximos ou interferem com a função do fígado para provocar um amarelecimento da pele e olhos chamada icterícia.

Os sintomas podem também ser criados pelo crescimento do tumor contra órgãos e vasos sanguíneos. Por exemplo, os cancros do cólon levam a sintomas tais como prisão de ventre, diarreia, e as mudanças no tamanho das fezes. A bexiga ou próstata causam alterações na função da bexiga, tais como micção mais frequente ou pouco frequente.

Como as células cancerosas usam a energia do corpo e interferem com a função hormonal normal, é possível apresentar sintomas como febre, fadiga, sudorese excessiva, anemia e perda de peso inexplicada. No entanto, estes sintomas são comuns a várias outras doenças. Quando o cancro se espalha, com metástases, outros sintomas podem apresentar-se na nova área afetada.

O inchaço dos gânglios linfáticos é comum e pode estar presentes no início. Se o cancro se espalha ao cérebro, os pacientes podem sentir vertigens, dores de cabeça, ou ter convulsões. Ao espalhar-se aos pulmões pode causar tosse e falta de ar. Os sintomas de metástases dependem do local em que o cancro se espalhou.

Existem cinco grupos gerais que são usados ​​para classificar o cancro. Os carcinomas são caracterizados por células que cobrem a partes interna e externa do corpo, tais como o pulmão, mama e cólon. Os sarcomas são caracterizados por células que estão localizadas no osso, cartilagem, gordura, tecido conectivo, músculo e outros tecidos de suporte.

Os linfomas são cancros que começam nos gânglios linfáticos e tecidos do sistema imunitário. As leucemias são cancros que começam na medula óssea e frequentemente se acumulam no sangue. Os adenomas são cancros que surgem na tiróide, na glândula hipófise, na glândula adrenal, e noutros tecidos glandulares.

A detecção precoce do cancro pode melhorar significativamente as chances de sucesso do tratamento e a sobrevivência. Os médicos usam informações de sintomas e vários outros procedimentos para diagnosticar o cancro. Técnicas de imagem, como raios-X, tomografia computadorizada, ressonância magnética, tomografias e exames de ultra-som são usados regularmente, a fim de detectar onde o tumor está localizado e que órgãos podem ser afetados.

Os médicos também podem conduzir uma endoscopia, que é um processo que utiliza um tubo fino com uma câmara e a luz de um lado, para procurar anormalidades no interior do corpo. A extração de células cancerosas e a sua observação ao um microscópio é a única maneira absoluta de diagnosticar o cancro. Este procedimento é chamado de biópsia.

Outros tipos de testes de diagnóstico molecular são frequentemente empregados também. Os médicos analisam açúcares no corpo, gorduras, proteínas e ADN, a nível molecular. Por exemplo, as células cancerosas da próstata libertam um nível mais elevado de um produto químico chamado PSA (antigénio específico da próstata) na corrente sanguínea, que pode ser detectada por um teste de sangue.

Depois do diagnóstico ser feito, os médicos descobrem o quão longe se espalhou o cancro e determinam o seu estágio. A fase determina quais as escolhas de tratamento e o prognóstico. O método mais comum de estadiamento do cancro é o sistema TNM. T (1-4) indica o tamanho e extensão direta do tumor primário, N (0-3) indica o grau em que o cancro se espalhou para os gânglios linfáticos, e M (0-1) indica se o cancro tem metástase noutros órgãos no corpo.

As descrições TNM conduzem a uma classificação de fases mais simples, de 0 a 4, em que os números mais baixos indicam que o cancro se espalhou menos. Enquanto a maioria dos tumores de no estágio até 1 são curáveis, tumores no estágio 4 são inoperáveis ​​ou intratáveis.

O tratamento do cancro depende do seu tipo e estágio, da idade e estado de saúde do paciente, bem como de outras características pessoais adicionais. Não existe um tratamento único e os pacientes muitas vezes recebem uma combinação de terapias e cuidados paliativos.

Os tratamentos geralmente enquadram-se em uma das seguintes categorias: cirurgia, radioterapia, quimioterapia, imunoterapia, terapia hormonal ou terapia genética [saiba mais]. De igual forma a ciência tem-se debruçado em descobrir de que forma se pode prevenir o cancro [veja aqui].


Saiba mais: Como prevenir o cancro
                   Cancro: Formas de Tratamento
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